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貝索斯成功回收火箭,馬斯克被擊敗了嗎?

貝索斯成功回收火箭,馬斯克被擊敗了嗎?

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  文/周峰

  在過去15年裡,傑夫-貝佐斯(Jeff Bezos)的Blue Oringin對整個航天行業來說,都是一個謎一樣的存在。多數時間裡,這家火箭公司帶給人們的印象,似乎只有“老闆是亞馬遜的CEO”。而且Blue Oringin足夠低調,看上去不能和馬斯克創辦的SpaceX同日而語。

貝索斯成功回收火箭,馬斯克被擊敗了嗎?

馬斯克在Twitter上@貝佐斯稱自家的“蚱蜢”火箭早就成功回收過6次了。馬斯克在Twitter上@貝佐斯稱自家的“蚱蜢”火箭早就成功回收過6次了。

  但是今天,這個公司放了個大消息:Blue Oringin表示,該公司將一枚火箭發射到了太空邊緣,然後又成功地將其降落回了地面。這個名為New Shepherd的飛行器爬升100公里進入太空之後,安全無虞地返回到了地面,降落地點與發射地點之間的偏差只有1.3米。

  長期關注科技新聞的話,你不難發現成功回收火箭這件事意義到底有多重大:貝佐斯投資的公司,似乎輕鬆戰勝了特斯拉創始人伊隆-馬斯克(Elon Musk)創辦的SpaceX。後者一直以來都在嘗試回收自家的“獵鷹9號”(Falcon 9)火箭,但沒有一次成功。

  研發火箭回收技術的目的其實很簡單:節約成本。目前,馬斯克的SpaceX已經算是低成本火箭發射商了。但要把什麼東西送進太空,收費還是高達每次6000萬美元。

  那麼如果火箭回收技術成真呢?SpaceX有可能把價格降低到600萬美元一次——畢竟那些價格昂貴的火箭部件不用用完就丟了。

  不要覺得600萬美元依然不是個小數字。在這個價格下,商業航天工業就會徹底發生轉變。對於許多公司來說,從事太空旅遊、太空研究甚至其他與太空相關的業務,都將成為可能。

貝索斯成功回收火箭,馬斯克被擊敗了嗎?

  在Blue Oringin成功回收火箭之後,馬斯克就第一時間在Twitter上向貝佐斯發去了祝賀。不過,他後來還補充了兩句:“不應該搞混‘太空’和‘軌道’的含義。”而且他還@貝佐斯說,亞軌道火箭發射后回收並不罕見,自家的“蚱蜢”(Grasshopper)火箭早就成功回收過6次了。

  馬斯克的回應聽上去有點酸溜溜的,因為蚱蜢火箭的飛行高度遠遠達不到太空,只有New Shepherd的十分之一。但拋開這兩家公司的恩怨情仇,Blue Oringin成功回收火箭,是否意味着貝佐斯在火箭回收領域擊敗了馬斯克呢?

  不一定。

  可能你已經發現了,兩家公司的火箭形狀大相徑庭:SpaceX的獵鷹9號又細又長,而BlueOringin的New Shepherd則顯得身材粗壯。因此首先要明確一點,兩家公司的火箭,是功能不同、設計不同的兩種火箭。

貝索斯成功回收火箭,馬斯克被擊敗了嗎?

Blue Oringin的New Shepherd火箭(左)和SpaceX的獵鷹9號火箭(右)Blue Oringin的New Shepherd火箭(左)和SpaceX的獵鷹9號火箭(右)

  獵鷹9號的設計目標,是將人造衛星、空間站補給這樣的物體發射進入環繞地球的軌道,這樣的目標對火箭速度要求更高,而細長身形則有助於減少火箭飛行時的阻力。不過,回收這樣的火箭明顯是高難度動作。打個比方,SpaceX正在做的事情,就好比是從樓頂上高速拋出去一根鋼管,並且保證它能在落地時豎在地面上不倒。

  相比而言,New Shepherd的任務就要輕鬆多了,只要進入太空就行,因此火箭不像獵鷹9號那樣對飛行速度和飛行高度有太多要求,體型也就不講究了。

  更重要的是,和環繞地球飛行相比,進入太空並不算是難事:只要想辦法進入100公里以上的高空就行。但問題在於,留在太空中並不容易。在國際空間站環繞地球飛行的近地軌道上,引力幾乎和地面上一樣強,大小約是地面上的90%。如果國際空間站相對地球靜止不動,那麼它就會以自由落體的方式重新墜落到地面上。想要留在軌道上,就必須要以每秒8公里的速度飛行。

  所以你看,貝佐斯的公司就相當於放了一個大號的二踢腳,崩到100公里的高空之後再掉下來——也就是所謂的亞軌道飛行。當然,讓它成功落回原地還是很困難的。

  需要說明的是,SpaceX正在努力回收的那部分火箭也沒有進入繞地軌道。獵鷹9號的可回收部分是火箭的第一級火箭。火箭中的大部分燃料都儲存在這裡,其目的就是為了將火箭的剩餘部分送入太空。之後,第一級火箭就會脫離重新墜入大氣層。剩餘的部分就由第二級火箭繼續推動進入軌道。

  但它開始下墜的高度還是比New Shepherd要高:大約是200公里,是後者的2倍。而且獵鷹9號在進入太空時提供的推進力是New Shepherd的15倍。這意味着獵鷹9號在着陸時要提供更大的反作用力。況且獵鷹9號下落時的姿態幾乎與地面平行,這又比直上直下,無需調整姿態的New Shepherd難上一層。

  所以這兩家公司的火箭根本不是同一種東西,非要在土豆和西紅柿里挑出來個第一,你要怎麼比?

  雖然馬斯克的推特透着酸溜溜的味道,但他說的確實是實情。論進入太空后成功返回地面安全着陸的商用飛行器,Blue Oringin不是第一家。

  比如說維珍銀河(Virgin Galactic)是第一個成功測試可回收亞軌道火箭的商業公司。這家公司的SpaceShipOne空天飛機就是在2004年,由運輸機帶入高空后發射,再通過火箭發動機進入太空的。再往前是美國空軍與NASA合作開發的X-15火箭飛機。這家飛機在1963年的飛行高度,比New Shepherd還要高出7公里。

  不過,Blue Oringin取得的成就仍然稱得上非凡。火箭發射進入太空之後,仍然能垂直落回地面,這個挑戰從沒有人能夠完成。貝佐斯也因此能在人類太空史上名垂千史。只不過商業公司進入航天領域之後,航天技術的競爭也已經到了你爭我搶的階段。SpaceX經歷多次失敗之後正在痛定思痛,努力在下一次發射中取得成功。而洛克希德-馬丁和波音公司聯合成立的聯合發射聯盟(United Launch Alliance)也在開發可以回收的大力神5號火箭(Atlas 5)。貝佐斯旗下公司的紀錄能保持多久?我們拭目以待。

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