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美科學家揭開土衛六沙丘怪象:源於甲烷風暴

美科學家揭開土衛六沙丘怪象:源於甲烷風暴

土衛六上的沙丘具有「背風而馳」的特點,科學家認為甲烷風暴主導了沙丘的延伸方向,一個周期為14年

騰訊太空訊據國外媒體報道,土衛六是土星最大的衛星,科學家此前發現土衛六上擁有奇特的沙丘,通過連續不斷的觀測,土衛六上的沙丘似乎有些「背風而馳」的現象。來自華盛頓大學的研究人員對這一奇怪的現象進行了研究,認為土衛六上的甲烷風暴可能是沙丘怪異行為的始作俑者。土衛六作為土星最大的衛星,也是太陽系中最像地球的地方之一,該衛星表面存在山脈、湖泊地形以及沙丘地貌。美國宇航局卡西尼-惠更斯號探測器對土衛六進行了多年觀測,揭開了這顆星球的許多奧秘。

科學家通過卡西尼-惠更斯號探測器的研究發現,土衛六上近地面主要以向西吹的風為主,但許多地方的沙丘卻往東延伸,而且可綿延數公里。對於這一現象,科學家歸結為土星潮汐力作用的結果,還有各種地質活動的影響,但是這些解釋形成的模型仍然無法解釋詭異的沙丘方向錯亂之謎。不過科學家發現土衛六上的甲烷風暴可形成於稠密的大氣中,以由西向東的方向為主,因此華盛頓大學科學家本-傑明認為這一因素可能是答案。

來自威斯康辛大學的研究人員查娜莉利用計算機模型驗證了來自甲烷風暴的影響力度,結果發現這股強大的力量可將沙丘向東延伸,於是我們看到了這一奇特的現象。科學家還發現土衛六上的風速可達到每秒10米,比溫和的近地面層風速要快10倍左右,不過要觀測到如此強大的風暴,需要等到土衛六上白天與黑夜相等的時候,一般14年左右為一個周期。每當風暴來臨時,它們有足夠的力量重新打亂土衛六上的沙丘方向。

根據卡西尼-惠更斯號探測器的觀測結果,甲烷風暴可產生強大的下沉氣流,並向東席捲,當風暴作用於沙丘時,後者的朝向就會被重新排列。不過科學家也承認除了甲烷風暴之外,還可能有其他作用因素存在。如果我們要獲得更加詳細的土衛六數據,就需要繼續進行觀測,不幸的是卡西尼任務將在2017年結束,而下一個甲烷風暴周期要等到2023年。(羅輯/編譯)

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