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英特爾併購Altera:失之東隅,收之桑榆

英特爾併購Altera:失之東隅,收之桑榆

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  文/孫永傑

  繼安華高科技以370億美元的現金和股票收購芯片廠商博通之後,年初英特爾併購可編程邏輯芯片巨頭Altera的傳聞今天也成為現實。即英特爾宣布將以每股54美元的價格收購Altera,以此計算,此交易總價將達到167億美元,創造了英特爾併購歷史上金額最大的紀錄,那麼問題來了,為何英特爾在此時不惜重金併購Altera?

  眾所周知,英特爾在以智能手機和平板電腦為代表的移動互聯網市場一直進展不利。儘管去年在平板電腦芯片市場拿下近20%左右的市場份額,但因為對於採用其芯片廠商的強力補貼,付出的卻是數十億美元虧損的代價,至於智能手機市場更是鮮見英特爾芯片的身影。為此,英特爾還將移動芯片業務併入到了PC芯片業務。畢竟單獨羅列移動芯片業務的業績着實讓市場和投資人汗顏。與此同時,佔據英特爾芯片業務(營收和利潤)大頭的PC芯片,因為PC市場的疲軟及微軟Windows10免費的市場策略,其未來的前景也不容樂觀。這點從近日英特爾CEO布萊恩•科再奇(Brian Krzanich)在年度股東大會上所言Windows10不會帶動PC銷量可見一斑。儘管如此,對於芯片產業領頭羊的英特爾來說,與其在移動芯片市場苦苦戀戰和等待PC的復蘇,不如尋找新的業務增長點,這既是一個產業大佬發展之需,也是迫於投資人的壓力。那麼這個新的增長點究竟是什麼?

  同樣是在年度股東大會上,科再奇認為,英特爾來自其他領域尤其是數據中心業務領域(例如服務器、存儲芯片等)的增長將抵消PC銷售帶來的負面影響,並將數據中心業務視為公司的下一個增長引擎。科再奇的判斷不是沒有道理,據統計,英特爾的數據中心業務營收去年增長了18%,預計今年將達到140億美元。而隨着雲計算、大數據及移動設備(例如智能手機和平板電腦等)的普及,市場對於數據中心的需求自然也會水漲船高。其實在數據中心市場,英特爾芯片佔有接近95%左右的市場份額,可以說具有絕對領先的優勢,既然如此,英特爾為何還要併購Altera?Altera與英特爾的數據中心業務有何關係?或者對於提升英特爾在數據中心的競爭力有何影響呢?

  在此我們不妨回顧下英特爾公司高級副總裁兼數據中心事業部總經理柏安娜在2014 Gigaom Structure大會的一番言論,即:英特爾的下一代創新處理器的設計可以通過全定製化的加速器來極大提升應用性能。通過整合至強處理器(英特爾數據中心的主打芯片)和兼容的FPGA到一個單獨的封裝里,其將與標準至強E5處理器實現插座(Socket)上的兼容。有了FPGA的可重編程能力,就能夠在工作負載和計算需求發生波動的時候幫助改變算法。根據行業的基準測試,基於FPGA的加速器可以實現超過10倍的性能提升,而功耗卻提升很小。

英特爾併購Altera:失之東隅,收之桑榆

  業內知道,英特爾的服務器芯片基本上都是在他們自己的技術基礎上進行開發的,但是在過去的一年中,該公司已經大大加大了為諸如Facebook、谷歌、亞馬遜等這樣的大型數據中心客戶提供其定製芯片業務的力度,讓處理器和芯片定製的程度隨工作負載、數據中心的設計和功耗的不同而不同,這也符合當今像Facebook、谷歌、亞馬遜、微軟等這些具有大型數據中心企業定製化數據中心芯片的趨勢。而要完美實現芯片的定製化,FPGA必不可少或者說是最佳的搭檔。從這個意義上看,英特爾併購Altera在強化自身在數據中心優勢的同時,也是為了順應市場變化,滿足客戶需求。此外,鑒於ARM架構廠商,例如高通、三星在未來可能攜定製化ARM芯片進軍數據中心芯片市場,英特爾併購Altera無疑大大提升了對手進入該市場的門檻,甚至將對手完全擋在門外,實際上此前ARM架構廠商的三星曾試圖進入這個市場,但後來卻不戰而退。那麼當英特爾併購Altera,大大加強其定製化芯片能力之後,ARM陣營的廠商誰還有能力來挑戰英特爾呢?

英特爾併購Altera:失之東隅,收之桑榆

  除了上述保持數據中心這個增長引擎之外,在未來的物聯網(IoT)市場,併購Altera對於英特爾也意義重大。據市場研究公司IDC估計,整個物聯網市場將由2013年的1.9萬億美元增長至2020年的7.1萬億美元。正基於此,在日前舉行的谷歌I/O開發者大會上,谷歌發布了命為Project IoT(Internet of Things)新的物聯網計劃和物聯網操作系統Brillo,這是一個基於Android底層框架的操作系統,可在配置32MB或64MB內存的設備上運行。如果說谷歌在系統和應用上開始發力物聯網,那麼高通、三星和英特爾在物聯網芯片市場也已經是暗潮湧動。

  例如高通就發布了兩款旗艦級的物聯網WiF芯片QCA401x和QCA4531,三星也發布了專為物聯網設備打造的系統級芯片Artik。值得一提的是,高通和三星為了在未來的物聯網市場佔得先機和建立優勢,分別併購了CSR和SmartThings,前者的低耗電藍牙(Bluetooth Smart)及視訊處理上的技術,將為高通於物聯網領域提供重要的解決方案,後者則擁有一套開發工具和開發者整合平台,據稱目前已經有1.9萬種設備接入,並且三星還提供了雲端的開發框架,用於集合物聯網數據,幫助設備接入雲端。

  相比之下,在移動市場吃過虧的英特爾也發布了Edison和Curie平台,後者僅有一個鈕扣大小,也包含了芯片、藍牙、感應器等基本功能,面對的是各種可穿戴設備,而Edison則是面向更大的物聯網設備。這兩個平台的核心就是英特爾的Atom和Quark芯片。儘管如此,與在數據中心芯片市場的需求變化類似,高度定製化和極高的性能功耗比是在物聯網芯片市場的立足和競爭力的核心,而這些均是Altera的FPGA的優勢所在。可以說,併購Altera,不能說英特爾像在上述的數據中心市場獲得絕對優勢,但至少在物聯網的初始階段就與對手站在了同一起跑線上。況且之前Altera在物聯網相關的智慧城市、智能工業及生態系統等方面就已經具有解決方案和實際的應用。這些是高通和三星所不具備的,至少存有一定的差距。

  綜上所述,我們認為,英特爾此番重金併購(不僅動用自己全部的現金儲備,還舉債)Altera是失之東隅,收之桑榆的戰略舉措,即利用FPGA強化和積澱自身x86架構在數據中心及未來物聯網芯片市場的優勢,並藉此將重心移至自己的核心優勢領域,抬高對手進入己方市場的門檻,同時為下一個產業機會的到來做好準備。由此看,此次併購非我們國內某些專家所言的英特爾對於x86架構核心競爭力的動搖,反而是一種融合和強化。而這種融合和強化不僅符合產業發展的趨勢(數據中心芯片的高度定製化),對於未來產業(例如物聯網)的競爭和發展也具有指導意義。

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(聲明:本文僅代表作者觀點,不代表新浪網立場。)

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