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NASA公布捕捉小行星計劃: 采巨石拖到月球附近

NASA公布捕捉小行星計劃: 采巨石拖到月球附近

美國NASA公布捕捉小行星的”小行星複位向任務”

NASA公布捕捉小行星計劃: 采巨石拖到月球附近

美國NASA公布捕捉小行星的”小行星複位向任務”

NASA公布捕捉小行星計劃: 采巨石拖到月球附近

美國NASA公布捕捉小行星的”小行星複位向任務”

為了研究載人登陸火星,NASA(美國宇航局)祭出了大招,準備把科幻小說中的場景變成現實。NASA周三(25日)公布了醞釀已久的「捕星」方案,在五年內向一顆小行星發射飛船,從其表面攫取一塊巨石,再將它送至繞月軌道,供宇航員採樣研究。這項任務將有助NASA改善未來派人赴火星等太空探索所需的技術。

這項任務名為「小行星複位向任務(Asteroid Redirect Mission,簡稱ARM)」,耗資12.5億美元。NASA於3月25日公布了項目細節,計劃2019年決定選擇哪顆小行星為目標,在2020年12月發射一艘太陽能無人太空飛船。抵達這顆小行星后,飛船將圍繞這顆巨大的太空岩石飛行大約一年時間,並用機器臂摘取其表面一塊大約4米直徑的岩石,再將它推入到穩定的繞月軌道。

12.5億美元並不包括火箭發射太空船到達小行星及小太空岩石的巨大開支。NASA副局長羅伯特·萊特福特說,屆時會有3到5次機會完成這個任務。NASA認為,這項任務對美國實現本世紀30年代載人登火星的目標至關重要。

NASA本周二確定了這一項目,並否定了另一個使用一個巨大袋子兜回整個小行星並拖到月球附近的計劃。

被選中的計劃大約需要多花1億美元卻獲得認可的原因是:其能夠測試「我們在去往另一星體時所需要的」技術和技巧,包含「軟著陸」和捕獲技術等。

被摘取的巨石會被拖到月球附近並停留在月球軌道。藉助一個巨大的火箭船以及彼時還在開發中的獵戶座載人飛船,兩個宇航員將於2025年飛抵小岩石開始探索。獵戶座宇航員將與機器人船對接,進行太空行走,攀爬到這顆迷你小行星上,檢查並記錄,然後採集一塊樣本返回地球。這塊岩石可能太小了,不足以讓兩個宇航員都站上去。

目前已有3顆小行星成為候選目標,可能性最大的小行星是「2008EV5」星,這顆小行星1300英尺寬,發現於2008年,比其他圍繞太陽飛行且接近地球的大多數小行星都大一些。另外兩顆小行星也在備選之中,分別叫做伊特克瓦和神廟。

幾年前,NASA曾提議將宇航員送往小行星並著陸,但後來變成了將小行星帶回到地球附近。該任務將「證明在未來除近地軌道之外人類所需要的能力,以達到最終前往火星的目的。」

NASA新聞發言人大衛·斯戴茲說,它將測試有別於地球軌道使用的新款深空太空服,或許還能幫助公司考察發掘小行星貴金屬的主意是否可行。他表示,任務通過接近小行星還將幫助人類完善「星球防禦」技巧,學會如何化解對地球有危害的太空岩石所帶來的威脅。

NASA表示:「雖然好萊塢已經展示了許多阻止撞上地球物體的方法,但現在還沒有政府機構、國家機構或國際機構需要擔負起或接受阻止、發現這種小行星的責任。」

除了能夠實現轉移小行星的目標,ARM項目還能為未來的載人捕捉小行星人物探路。NASA表示,ARM機械臂將進行大量的人類任務功能測試,如先進的太陽能電子推進器。

喬治·華盛頓大學太空政策系主任斯考特·佩斯說,這一構想在某種程度上能說得過去,比如說訓練、工程和花費方面,但「它仍然提出一個巨大的問題:任務到底要幹什麼以及為什麼」。

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