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RealPlayer 20年 整裝再出發

  新浪科技 劉璨

  提起RealPlayer,多數生於80年代的人們都會對這個老牌播放器有印象。這些有着時代烙印的產品,已慢慢成為了一代人的專屬回憶。

  相比RealPlayer,開發這款軟件的公司RealNetworks就沒那麼的有名氣。不過這家公司可以說是萬維網上第一批玩家,當年它總是和網景、亞馬遜、eBay、雅虎同時被提起。之所以能有這樣的地位,是因為它彌補了當年網絡上很大的一塊空白,而 RealPlayer也是當時每個人的電腦里必不可少的軟件。

  在RealNetworks區域副總裁Thierry Raymaekers的描述里,這個誕生於1995年的軟件是在1997年“一不小心”進入了中國。而他也在中國呆了18年,他還有了一個中文名字:“雷泰來”。

  在20周年,RealNetworks依然被創始人Rob Glaser領導着。他想要領導這個老牌技術公司,迎來第二春。

  20年 RealPlayer輝煌不再

  回顧RealPlayer 的這20年,不免讓人唏噓。

  1995年,還屬於是VCD、DVD的時代。RealNetworks開發出的RMVB格式擁有接近於DVD的視聽效果,卻在容量上大幅縮減。隨後RealPlayer誕生,它成為互聯網上首個媒體流播放軟件。在Windows Media Player不支持RMVB的歲月,這款強大的播放器曾經笑傲江湖。

  在以後長達十年的時間裡,這款播放器風靡於世界。甚至在RealNetworks進入中國之前,這款軟件便已經被引入中國並廣泛使用。而RMVB格式也幾乎成了可下載電影的標準模式。

  該播放器成為了世界視頻三大播放器之一,另外兩個是微軟的Windows Media Player與蘋果公司的QuickTime。

  不過,急於變現的行為讓用戶對這款軟件逐漸失去了興趣。RealPlayer體積開始變的越來越龐大,並且有了彈出廣告和捆綁應用,它甚至還開始篡改註冊表。這一場景在隨後中國的應用軟件發展浪潮中,又得以情景再現。

  同時在中國,RealPlayer也有難言之痛。暴風影音、QQ影音以及PPS等產品的出現,迅速危及到了RealPlayer的霸主地位。因為用戶發現,這些播放器不但支持更多的格式,還可以提供免費的互聯網影音內容。

  雷泰來提到,Realnetworks並非沒有能力,只是對他們來說這是一個雷池。提供P2P技術在美國是違法行為,已經在納斯達克上市的Realnetworks並不願意以身犯險,只能眼睜睜地看着市場份額被剝奪。

  如今,隨着娛樂內容越來越豐富,寬帶成本越來越低,人們越來越習慣於在視頻網站APP上觀看視頻。內容開始成為支撐,技術則退居二線。

  曾經電腦必備的播放器軟件,也已慢慢退出舞台的中央。有一些軟件,已經銷聲匿跡;另外一些,則開始轉型做內容與平台,比如暴風影音。

  雖然RealPlayer在國內視頻工具下載排行榜上仍能夠排進前10,但不可否認的是,人們已經將其遺忘。

  RealNetworks的業務瓶頸

  與人們想象中的不同,雖然Realplayer是最為熟知的產品,不過播放器本身對RealNetworks不並構成收入。

  “播放器只是我們一個產品,我們的核心技術是編解碼器。在中國,RealNetworks的核心收入是編解碼器的授權費用。” RealNetworks產品總監孫弘宇說。

  來自該公司的數據顯示,中國有13億的設備中嵌有RMVB的編解碼器。孫弘宇表示並不方便透露中國地區授權收入的具體金額。不過在在內容上無法施展,授權收入幾乎成為了RealNetworks在中國的唯一收入來源。RealNetworks只能憑藉將專利授權給OEM廠商以及芯片廠商維持着公司的營收。

  從全球業務來看,作為美國上市公司RealNetworks旗下擁有Rhapsody、 RealPlayer Cloud、GameHouse、RealTimes等產品,收入構成包括核心產品與新興產品、授權費用、遊戲營收等。

  最近公司財報顯示,各條業務線的收入均下滑的厲害。無論是傳統業務還是新興業務,RealNetworks的表現都不能讓人滿意。

  讓人費解的是,RealNetworks旗下數款產品都可以說是開山鼻祖,但在市場地位和收入上均沒有取得相應的回報。

  除了RealPlayer外,Rhapsody也是一款元老級產品,它是美國第一個流媒體音樂訂閱服務。Rhapsody在早期便在正版化領域進行了大膽的嘗試,用戶可以每月免費收聽超過25首歌,或者通過包月付費無限制收聽歌曲。

  不過最近的數據顯示,採取低價付費模式的Rhapsody訂閱用戶剛剛突破250萬。Rhapsody在2015年第一季度的凈虧損為890萬美元,而2014年第一季度的凈虧損為160萬美元。

  相比之下,採取免費模式Spotify的用戶規模發展得遠比Rhapsody大。目前Spotify分別擁有1500萬的訂閱用戶和6000萬的註冊用戶。

  最近,在蘋果宣布推出蘋果音樂的當天,RealNetworks的股價又應聲下跌。Rhapsody可以說是前有狼後有虎。

  一個有意思的插曲是,Rhapsody推出的當年,蘋果推出了iTunes播放器。Rhapsody一名工程師在當時認為要製造硬件產品,這一想法被CEO Rob Glaser否決,於是他一氣之下出走並轉投蘋果。在這一年,蘋果有了iPod,這名工程師,就是後來被稱為iPod之父的Tony Fadell。

  整裝再出發

  在20周年進行產品的大幅迭代,雷泰來認為並非有意為之。RealNetworks現在業務的重心,是剛剛面世RealTimes與這次在上海重點介紹的RealMedia HD。

  RealTimes是今年5月推出的新產品,這是一款視頻多媒體雲應用平台,用戶用戶可在多個終端查看、播放自己的視頻和圖片,並通過內置的視頻編輯製作功能製作“RealTime小故事”。

  它的前身是RealNetworks公司2013年推出的RealPlayer Cloud,也可以說是RealPlayer的雲版本。

  RealTimes在功能上與一些消費者照片和視頻APP面臨競爭,如Flickr、Dropbox和iCloud。

  在公司創始人Rob Glaser看來,這是一塊巨大的、未被滿足的需求。“我們這個問題其實困擾了很大一批像我們一樣的人:很忙、總在拍照、經常拍視頻,卻沒有很好的方法去整理所有這些東西”,他說。

  不過,這個看起來有些像是視頻版的“印象筆記”的產品,如果僅僅是在雲服務商增加一個內置視頻編輯的功能,真的能夠成為他口中的“巨大市場”嗎?

  另外,在商業應用領域推出RealMedia HD也被寄予眾望。

  按照他們介紹,與現在主流的編解碼技術H.264相比,RealMedia H是一個革新性的技術,它可以在提供同樣畫質的同時將壓縮效率提高50%。它可以顯著節省設備存儲空間,提高傳輸效率。

  編解碼技術能夠對數字視頻進行壓縮或者解壓縮,它被植入到設備的芯片或中,以處理視頻內容,另外,這也是視頻網站處理視頻內容採用的主要技術。目前在全球編解碼器市場上主要有三家:RealNetworks,Google和一個聯盟性質的H.264/265。

  Google的產品主要用於自己的系統,在中國主要的應用是H.264/265與RMVB。

  孫弘宇認為,H.264/265無論在清晰度還是實時應用的表現上,距離快速發展的流媒體消費需求存在一定的差距。

  他介紹說,目前RealMedia HD的技術已經超過了H.264,幾乎可以和H.265相媲美。與採用H.264技術相比,採用RealMedia HD視頻網站可以大大節省碼率,從而減少存儲空間、節省帶寬。消費者在觀看視頻時佔用的CPU資源更少,從而電量消耗更低,觀看時間更長。

  對於這項新技術,RealNetworks寄予厚望。他們認為它將會像以前的RMVB一樣,又成為一項佔據高市場份額的產品。

  雷泰來還提到,中國市場是RealMedia HD的首要市場,“因為中國的網速與發達國家相比還有一定的差距,我們的核心技術對於下載速度的加快將會極大地提升用戶體驗”。他還透露RealNetworks已經與國內的視頻網站商談合作的方式。

  不過據新浪科技了解,這一進展可能沒有想象中的順利。國內某主流視頻網站的首席科學家表示,目前公司採用的技術是自己優化的264和265編碼。

  在他看來,RealMedia HD性能比264好,但不及265,目前產業支持也比較薄弱,編碼性能也不及國內的AVS2。

  從目前來看,他們還找不到更換使用RealMedia HD的理由。

  未來,雷泰來表示隨着RealMedia HD推出的還有一個新的產品:RealPlayer HD。它可以說是真正意義上的RealPlayer的迭代版本。

  不過,他們對於這款產品的出現卻有點輕描淡寫的意思,他們還是瞄準了中國的商用客戶。畢竟,即使這款新產品得到了很快的推廣使用,也會因為缺少內容而被邊緣化。

  他們希望通過RealMedia HD,與流媒體視頻服務商、設備製造商和芯片製造商構建一個“生態系統”。但國內廠商是否會買賬,仍是未知。

  在20周年節點,曾經的用戶總是會不自覺的緬懷還在用RealPlayer的日子,不過這家公司卻已堅定了從“台前走向台後”的決心。

  在未來,如果RealNetworks的戰略執行順利,它還是會以某種方式出現在我們的設備里。

  只不過,不是以我們想象中的方式。

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