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未必是另一個地球,也沒發現外星人,但它依然是今天新聞的頭條

未必是另一個地球,也沒發現外星人,但它依然是今天新聞的頭條

昨天晚上我和朋友們在群里討論 NASA發現了「另一個地球」的時候,大多數人第一時間想到的基本都是:那個「地球」上,有外星人嗎?

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北京時間 7 月 24 日零點左右,NASA正式宣布,在開普勒空間望遠鏡的幫助下,發現了一顆迄今最接近地球的系外行星——Kepler 452b。

開普勒空間望遠鏡是美國宇航局在 2009年發射升空的空間天文台,它的任務是藉助凌星法搜尋類地行星。凌星法簡單來說,就是通過觀測恆星亮度中出現的周期性變暗,來分辨可能存在的行星。至於確定這些行星是否存在,則需要藉助其他設備展開後續觀測。

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(開普勒望遠鏡已經服役 6 年了)

在對開普勒望遠鏡獲取的數據進行分析之後,天文學家發布了太陽系外行星候選者的全新名錄。新公布的名錄中包含 12個行星候選者,這一次的主角 Kepler 452b 也在其中。

天文學家們預測它們的直徑不到地球兩倍,在各自恆星的宜居帶中環繞恆星運轉。宜居帶是指距離恆星不遠不近的一個環帶,行星在這裡接收到的來自恆星的能量,可能有液態水存在於行星的表面。

Kepler 452 是一顆和太陽非常相似的恆星,存在了 60 億年,比太陽大 15 億歲。目前已確認,行星 Kepler452b 位於 Kepler 452 星系的宜居帶,另外 11 顆行星候選者還需要進一步的後續觀測。

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Kepler 452b 的公轉周期是 385 天,距離地球 1400 光年。其體積比地球大 60%左右,這個數據是開普勒望遠鏡採用凌星法測量出來的,只能測定出其直徑大小而無法判斷質量,在缺乏密度數據的情況下我們還無法判斷Kepler 452b 的物質組成。也就是說,並不能確定 Kepler 452b 是不是類似地球的岩石行星。

因此,從科學的角度來看,Kepler 452b只能說是「迄今最接近地球」的系外行星,而不能說它是或者不是「另一個地球」。

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儘管沒有準確的密度數據,但天文學家們還是通過模型計算出 Kepler 452b 的質量可能是地球的 5倍左右。如果情況的確如此,那麼它就應該是一顆和地球類似的岩石行星,而不是像海王星或木星那樣的巨行星。

然而,即使 Kepler 452b是一顆和地球類似的岩石行星,上面存在生命的可能性也微乎其微。尋找地外智慧生命研究所(SETI)的天文學家們使用位於加州北部的艾倫射電天線陣(AllenTelescope Array)收聽來自 Kepler 452 的無線電信號,目前為止還沒有收穫。

參與開普勒任務的 SETI 研究所的科學家道格·考德威爾(Doug Caldwell)則從氣候的角度解釋 Kepler 452b不太可能存在生命:

Kepler 452 比太陽要老 15 億年,釋放出來的能量也要多得多。如果 Kepler 452b確實是一顆岩石行星,它和恆星 Kepler 452之間的相對位置意味著,這顆行星剛剛開始步入它氣候歷史中一段失控的溫室效應階段。

不管怎樣,Kepler 452b 都會是一個里程碑式的發現。化用海明威的名言來說,真正重要的是「發現」這一過程。

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